Ladrillos con un pasado oscuro

…se integran a la magia de la economía circular aplicada en la minería |

La explotación de los recursos mineros deja huellas gigantescas conformadas por los relaves mineros, que son los residuos del proceso de extracción de los minerales de la tierra. Son como enormes mesetas que se aglomeran cerca de las minas… Y aunque estos “cerros” de minerales son tratados periódicamente para que no contaminen el entorno, igual quedan ahí. Y al quedar, son un peligro latente pues si se dejan de tratar, se contaminaría el agua, la tierra y el aire.
Sin embargo, una correcta combinación de tecnología e ingenio puede desaparecer esos “cerros” de relaves mineros de una vez por todas. Silvana Flores, ingeniera metalúrgica por la Universidad Nacional Mayor de San Marcos, ha logrado la fórmula exacta para descontaminar esos relaves mineros y convertirlos en los ladrillos más resistentes y económicos del mercado: los ladrillos eco-tecnológicos LETS.

“Hace 14 años en la universidad, cuando trabajaba en mi tesis sobre descontaminación de metales pesados de cobre presentes en afluentes metalúrgicos, me di cuenta que los afluentes no solo son líquidos sino que están acompañados de relaves, algo así como arena de mar con agua. Mi idea era tratar la parte líquida, pero ¿y la parte sólida? ¿qué hacemos con eso? Primero busqué la forma de sacar todos los metales pesados de la parte líquida, según la norma del MINAM. Saqué cobre, plomo, zinc, cromo, cadmio, etc… Una vez que tuve éxito sacando todos los metales pesados del cobre que generan la acidez de las aguas de los ríos, me puse a trabajar en remediar los relaves”, cuenta la ingeniera Flores.

El proceso en “simple”

La explicación “simple” del proceso es que, a través de un tratamiento metalúrgico, se extraen los metales pesados tóxicos presentes en los relaves. De ahí queda una partícula muy fina, como un “polvo”. A ese “polvo” se le agrega agentes para remediar (como el mineral dolomita), con el fin de asegurarse que el material quede inerte. También se que se logra agregándole componentes como cemento, arcilla roja, ligantes y agua, hasta lograr la consistencia requerida para armar los ladrillos.
Luego, ese material se coloca en moldes, y se dejan ahí, curando en seco, durante 28 días, parecido al proceso de secado de un ladrillo común, pero con una gran diferencia: no requiere agua. “Se reduce la huella hídrica porque estos ladrillos se curan en seco, a diferencia de los convencionales, que deben echarles agua durante todo el secado”, apunta Flores.
Además, no necesitan ser sometidos a cocción, lo que significa prescindir de la enorme contaminación que producen los hornos.

Manos al relave

La ingeniera Silvana Flores puso a prueba su tesis. Su empresa, Green Metallurgy Technologies, logró que el programa “Innóvate” del Ministerio de la Producción financiara parte del proyecto para remediar los relaves de Cerro el Toro, ubicado en Huamachuco, una localidad de la provincia de Sánchez Carrión, en la región La Libertad, a 3,269 msnm. La ejecución del proyecto permitió comprobar que sí era posible el el re-uso de los relaves mineros para generar agregados de construcción que cumplan con los estándares ambientales y de calidad requeridos en las normas.
Si bien esta solución tecnológica tenía como fin reducir específicamente las relevaras del Cerro el Toro, constituidas por cerros que ocupan más de 69,238 m3 -una verdadera amenaza medioambiental-, el “kit tecnológico” desarrollado por la Ingeniera Flores se puede aplicar en cualquier relave minero. Según indica la inventora, la implementación de esta solución ambiental también es económicamente sostenible, pues reduciría hasta en un 70% los costos por mantenimiento seguro de relaves que deben realizar las mineras periódicamente. Estaremos pendientes de ver que minera lo hará primero.

“Las minas, en vez de tener los relaves mineros ahí, como mesetas, cubiertas con geomembranas a las que tienen que hacer mantenimiento periódicamente, podrían darles término de economía circular, convirtiéndolos en material de construcción”. Ing. Silvana Flores.

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